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Animal ‘mais estranho j descoberto’ de Darwin encontra uma famlia – Internacional

O naturalista britnico Charles Darwin, arquiteto da teoria da evoluo, no sabia o que fazer com os fsseis que viu na Patagnia, ento os enviou para seu amigo e renomado paleontologista Richard Owen. Ele tambm ficou perplexo.

“Os ossos tinham uma aparncia diferente de tudo que ele conhecia”, disse Michael Hofreiter, autor snior de um estudo publicado na tera-feira na revista cientfica Nature Communications, que finalmente situa na rvore da vida o que Darwin chamou de “animal mais estranho j descoberto”.

“Imagine um camelo sem uma corcunda, com ps como os de um rinoceronte esbelto e uma cabea no formato da de uma saiga (antlope)”, disse Hofreiter, professor da Universidade de Potsdam, na Alemanha, AFP.

A Macrauchenia patachonica – literalmente, “lhama de pescoo comprido” – tambm tinha um longo focinho elstico e as narinas acima dos olhos.

Durante quase dois sculos, bilogos e taxonomistas discutiram sobre a linhagem desta besta bizarra, que pesava de 400 a 500 quilos, morava em paisagens abertas e comia grama e folhas.

Mas a escassez de evidncias de DNA tornou quase impossvel determinar se a M. patachonica estava verdadeiramente relacionada com a lhama.

Um novo tipo de anlise gentica revelou que a macrauqunia era mais parecida com uma antiga ordem conhecida como perissodctilos, que inclui cavalos, rinocerontes e antas.

“Tnhamos um problema difcil de resolver aqui”, disse o autor principal do novo estudo, Michael Westbury, tambm na Universidade de Potsdam.

“Quando o DNA antigo est to degradado e cheio de DNA ambiental indesejvel, confiamos em poder usar os genomas de parentes prximos, (que funcionam) como um tipo de andaime para reconstruir as sequncias fsseis”, disse em um comunicado.

Mas a macrauqunia, um beco sem sada evolutivo, no tinha parentes prximos que conhecemos.

Para resolver o quebra-cabea, Westbury e uma equipe de 20 cientistas usaram DNA mitocondrial extrado de um fssil encontrado no sul do Chile para decodificar as origens do mamfero extinto.

Herdado apenas da me, o DNA mitocondrial menor e tem mais cpias na clula – e, portanto, em fsseis – do que o DNA do genoma nuclear, mais complexo, explicou Hofreiter.

“O DNA mitocondrial muito til para avaliar o grau de parentesco entre as espcies”, disse.

A equipe eventualmente reuniu quase 80% do genoma total, possibilitando situar a macrauqunia em uma linha do tempo evolutiva.

A linhagem da criatura, concluram, se separou da dos perissodctilos modernos h cerca de 66 milhes de anos, aproximadamente ao mesmo tempo em que um asteroide macio bateu na Terra e eliminou os dinossauros.

A macrauqunia sobreviveu at o Pleistoceno superior, entre 20.000 e 11.000 anos atrs.

“Por que desapareceu, ns realmente no sabemos – ainda uma questo em aberto se foram os humanos, as mudanas climticas ou uma combinao dos dois”, disse Hofreiter.

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